Un exoesqueleto podría definirse como una estructura que cubre al cuerpo desde su exterior con el fin de estabilizarlo y protegerlo. Desde el año 2005, la compañía Ekso Bionics®  ha sido uno de los grandes líderes en cuanto a exoesqueletos robóticos se refiere, mismos que han sido diseñados para aumentar la fuerza, resistencia y movilidad humana con el fin de mejorar la calidad de vida de las personas con discapacidad motriz principalmente. En un inicio el nombre de la firma fue Berkeley Bionics, fundada en el año 2005 en California  y a partir de ese momento ha incorporado grandes socios como lo son la Universidad de California en Berkeley y por supuesto, el Departamento de Defensa de los Estados Unidos.

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En el 2012 Ekso Bionics® lanzó al mercado el primer exoesqueleto robótico comercial para fines de rehabilitación y fue empleado por primera vez en el Hospital Craig de Denver, Colorado, hospital especializado exclusivamente en el manejo de personas con lesión medular y traumatismo craneoencefálico desde 1956.

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Ekso® es un exoesqueleto robótico empleado para el entrenamiento de la marcha en personas con alteraciones motoras de los miembros inferiores secundarias a padecimientos neurológicos como puede ocurrir en la lesión medular, el traumatismo craneoencefálico, en el evento vascular cerebral y en la esclerosis múltiple entre otras. Este exoesqueleto ha demostrado ser útil, por ejemplo, en personas con lesión medular completa por debajo del segmento medular correspondiente a C7 e incompletas a cualquier nivel aunque aún no existen publicados estudios controlados en la literatura médica (PubMed 2013).

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Este novedoso dispositivo tiene un peso aproximado de 23 kg,  se adapta al tronco y a las extremidades inferiores del usuario; posee un sistema de control basado en la monitorización de cambios posturales de la cabeza, de las extremidades superiores, de alguna otra ayuda que emplee la persona (p. ej. bastones) y de la relación entre los cambios de velocidad entre las diversas partes de los segmentos corporales. A lo anterior deberemos sumar que cuenta con sensores que predicen el movimiento que intenta la persona realizar, amplificando la señal y procesándola para convertirla en movimientos de la estructura del dispositivo, permitiéndole al usuario realizar actividades que requieran el movimiento de las extremidades inferiores como caminar, sentarse, subir rampas, etc.

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El Ekso® funciona a base de baterías y consta de un gran número de elementos y tecnologías dentro del mismo dispositivo, sin embargo, de manera general mencionaremos que tiene 4 porciones principales, la del tronco, la de las extremidades inferiores, los bastones o muletas y el sistema de control que va colocado en la espalda a manera de “mochila”. Los sensores que emplea se encuentran en la estructura del exoesqueleto así como en los bastones o andadera; los sensores son de alta tecnología y perciben cambios en la velocidad angular de los segmentos del dispositivo, cambios en la postura del usuario y las cargas de peso que actúan tanto en los bastones como en la superficie de los pies. Las señales obtenidas son enviadas al procesador central del sistema de control y es ahí donde se predice el movimiento deseado por la persona, para después emitir una señal motora al los diferentes segmentos del Ekso® y facilitar el movimiento requerido. A diferencia de otros exoesqueletos, no sólo procesa señales provenientes de las extremidades, sino que también considera los cambios en las cargas de fuerza que se generan durante la marcha, lo cual le permite predecir, incluso, cambios de dirección, en la realización de giros,  la intención de pasar a la posición de sentado y hasta la de iniciar o ponerle fin al proceso de marcha.

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Todas las características con las que se desea trabajar con el Ekso® requieren de su programación a fin de brindar a cada persona un entrenamiento individualizado. De manera global, se puede trabajar con 4 modalidades:

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  1. FirstStep®: Se emplea en la primer sesión de entrenamiento; un terapeuta activa con un control manual cada paso que intenta dar el usuario y también es útil para que la persona aprenda a pasar de la posición de sentado a la bipedestación con el exoesqueleto colocado.
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  3. ActiveStep®: El usuario controla cada paso que intenta dar mediante un control situado en las muletas, bastones o andadera.
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  5. ProStep®: El usuario es entrenado para alinear sus segmentos mediante el movimiento correcto de la cadera durante la marcha.
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  7. ProStep Plus®: La persona activa el exoesqueleto mediante el entrenamiento de cargas de peso durante el inicio y el transcurso de la marcha.
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Para determinar si una persona es candidata para recibir un programa de entrenamiento con el Ekso®, se requiere de una evaluación detallada realizada por un médico y/o un fisioterapeuta capacitado; dentro del proceso de evaluación, deberá corroborarse que todos los arcos de movilidad del sujeto, así como la habilidad y fuerza de las extremidades superiores se encuentren dentro de rangos normales o muy cercanos a lo normal; también es importante considerar el grado de espasticidad y de fuerza de las extremidades inferiores.

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El Ekso® se está empleando en diversos centros de rehabilitación a lo largo de Estados Unidos y Europa, teniendo presencia actualmente también en Sudáfrica y muy probablemente se encuentre próximamente en México según información compartida a Revista Accesos por parte de representantes de Ekso Bionics®. Para nuestros lectores de habla hispana quizá les sea de interés saber que en España el Ekso® se encuentra en la Fundación del Lesionado Medular (Madrid), en el Instituto Guttman de Badalona y en la Fundación Step by Step de Barcelona.

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El Ekso®, además de llegar a ser una gran ayuda para alcanzar la marcha, puede ser de gran utilidad para que el usuario se mantenga de pie por largos periodos de tiempo y realizar ejercicios y actividades en esta posición, mejorando su estado de salud general y previniendo complicaciones a mediano y largo plazo, por lo que quienes han tenido la experiencia de utilizar esta tecnología recomiendan el uso del mismo lo más pronto posible una vez ocurrida la lesión o el evento neurológico discapacitante. Así, Ekso Bionics® ha aplicado lo último en tecnología para ayudar a personas con discapacidad motora a mejorar sus habilidades y a alcanzar, incluso, la marcha de manera independiente ya sea completando o supliendo la función de las extremidades inferiores neurológicamente afectadas.

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